Bagaimana ‘maniak jarak tempuh’ ini mendapatkan 40 juta frequent flier miles

Diposting pada

(CNN) — Entah itu mendaftar untuk mendapatkan kartu kredit yang tidak mereka perlukan, membeli produk acak, atau mengisi survei tanpa akhir, sebagian besar pelancong telah mencoba beberapa jenis peretasan untuk mendapatkan mil udara ekstra.

Beberapa penerbang khusus bahkan melakukan perjalanan tertentu, yang dikenal sebagai lari jarak tempuh, dengan tujuan semata-mata untuk mendapatkan mil dan/atau meningkatkan status frequent flier mereka.

Namun, aman untuk berasumsi bahwa hanya sedikit yang melakukan hal yang sama seperti ahli mil udara Steve Belkin, yang mengambil gagasan menggunakan program hadiah untuk melawan diri mereka sendiri dan menjalankannya jauh sebelum sebagian besar penerbang, atau maskapai penerbangan dalam hal ini, memahami betapa bermanfaatnya bisa jadi.

Belkin berhasil mendapatkan 40 juta frequent flier miles yang mengejutkan selama tiga dekade dengan membuat skema yang rumit seperti mempekerjakan lusinan aktor untuk terbang di bawah namanya, menghadiri konsultasi transportasi rambut dan membeli ratusan langganan majalah.

Pengusaha perjalanan itu menceritakan banyak petualangan menghasilkan jarak tempuh dalam buku barunya, “Mileage Maniac,” yang dirilis awal tahun ini.

Dia pertama kali mengembangkan minat dalam mengumpulkan mil udara kembali pada 1980-an, ketika itu adalah konsep yang relatif baru.

“Saya baru saja menemukan ide tentang maskapai penerbangan,” katanya kepada CNN Travel. “Dan karena saya memiliki sedikit lebih banyak pikiran licik, saya dapat menghubungkan titik-titik dan menyadari bahwa itu sebenarnya memiliki peluang untuk menjadi bisnis yang skalabel.”

Petualangan yang menghasilkan mil

Steve Belkin telah menulis sebuah buku tentang berbagai skema yang dia lakukan untuk mendapatkan 40 juta mil dalam 30 tahun.

Courtesy Steve Belkin

Begitu dia menyadari bahwa berbagai departemen berbeda yang terlibat dalam program maskapai penerbangan tidak selalu saling memeriksa, dan dia bisa “menumpuk” kesepakatan bersama, Belkin melemparkan dirinya ke dalam tantangan untuk mendapatkan lebih banyak mil.

Dia menghabiskan berjam-jam untuk meneliti program dan penawaran yang tak terhitung jumlahnya, mencoba menemukan cara-cara inventif dan hemat biaya untuk menambah koleksi milnya yang terus bertambah.

Skema besar pertama Belkin terjadi pada tahun 1988, ketika ia menyewa 25 “klon jarak tempuh” untuk terbang di bawah namanya untuk mengambil keuntungan dari program United Airlines yang memberikan selebaran yang melakukan perjalanan antara Timur dan Pantai Barat selama Thanksgiving tiga mil.

“Saya mempekerjakan sekitar 25 aktor yang menganggur dan setengah menganggur untuk terbang bolak-balik,” jelasnya. “Pada akhir 80-an tidak ada yang memeriksa ID, jadi saya bisa meminta 25 orang terbang sebagai ‘Steve Belkin’ dan menjadi klon jarak tempuh saya. Kemudian saya akan mendapatkan semua mil mereka.

“Dalam satu akhir pekan, saya mendapatkan setara dengan satu juta mil, yang dianggap sebagai jumlah mil yang konyol pada saat itu.”

Menurut Belkin, para pelaku setuju untuk mengikuti skema tersebut setelah ia menawarkan untuk mensubsidi tarif penerbangan mereka.

“Pada saat itu sebagian besar dari orang-orang ini tidak benar-benar memiliki uang untuk terbang bolak-balik,” jelasnya. [the actors] tidak benar-benar mengerti atau peduli bahwa saya ingin mil mereka. Bagi mereka itu adalah uang monopoli.”

Karena program frequent flier dan skema poin menjadi lebih populer, baik pelancong maupun maskapai menjadi lebih paham tentang potensi peretasan, dan Belkin harus lebih inventif.

Salah satu plotnya yang paling aneh melibatkan mempekerjakan petani padi dan pemijat Thailand untuk menerbangkan rute $8 selama 30 menit melintasi Thailand Utara untuk menerima status super elit pada program Aeroplan Air Canada, dalam skema yang dikenal sebagai “baht run.”

“Perputaran baht sebenarnya dibuat oleh orang lain, saya hanya mengisi dayanya dengan turbocharger,” akunya. “Dia [the Aeroplan program] adalah satu-satunya program di dunia pada saat itu, dengan status tingkat atas itu Anda tidak bisa mendapatkan kontrol kapasitas dan tidak ada perjalanan penghargaan pemadaman.

“Itu berarti bahwa jika Anda ingin enam tiket kelas bisnis selama Natal untuk pergi ke Australia, mereka harus menebusnya untuk Anda. Jadi itu adalah keuntungan yang luar biasa. Tapi menerbangkan 200 segmen itu menakutkan.”

Mengalahkan sistem

Belkin, terlihat di Raja Ampat, Indonesia, telah menghabiskan waktu bertahun-tahun berkeliling dunia untuk menempuh jarak bermil-mil.

Belkin, terlihat di Raja Ampat, Indonesia, telah menghabiskan waktu bertahun-tahun berkeliling dunia untuk menempuh jarak bermil-mil.

Courtesy Steve Belkin

Dia memutuskan untuk membentuk tim untuk menerbangkan 200 segmen antara dua kota selama lima hari seminggu selama periode enam minggu, tugas yang dia akui sangat sulit untuk dikelola, dan kemudian membuatnya dikira sebagai pengedar narkoba.

“Saya sedang duduk di Cleveland menonton mil bergulir, dan saya mendapat telepon samar dari Drug Enforcement Administration (DEA) di Thailand,” katanya.

Ketika dia terbang kembali untuk bertemu dengan mereka, Belkin diberitahu oleh DEA ​​bahwa rute yang dilalui tim sewaannya setiap hari kebetulan terkait dengan penyelundupan opium.

Menyadari gawatnya situasi, dia mengeluarkan spreadsheet perhitungan jarak tempuhnya dan mulai menjelaskan seluk beluk skemanya kepada agen yang kebingungan yang menginterogasinya.

“Dia sedikit kesal, tapi dia juga lega,” kata Belkin. Menjelang akhir pertemuan, dia berkata, ‘Steve, Anda membeli semua tiket ini dengan kartu kredit Anda, Anda memiliki orang-orang di pesawat yang sama, Anda menggunakan agen perjalanan yang sama, Anda muncul di bandara. kau penyelundup narkoba paling brilian yang pernah kutemui, atau paling bodoh.’

“Untungnya, saya bukan keduanya. Saya menyelundupkan bermil-mil, saya tidak menyelundupkan narkoba. Jadi pertemuan itu berakhir dengan bahagia.”

Setelah menghabiskan bertahun-tahun mencari cara untuk membuat skema poin dan program penerbangan bekerja untuk keuntungannya, Belkin mengaku frustrasi dengan orang-orang yang acuh tak acuh tentang mil mereka.

“Saya memiliki seorang paman yang memiliki banyak mil, tetapi dia tidak tahu bagaimana menggunakannya,” katanya. “Dia akan menghabiskan, seperti 300.000 mil per orang terbang ke Australia, dan saya tahu Anda bisa sampai di sana dengan 100.000 mil per orang.”

Belkin mengatakan dia memohon pamannya untuk membiarkan dia membayar tiket dan menebus mil sendiri, tetapi dia menolak untuk menerimanya.

“Dia seperti, ‘yah saya pikir itu bagus.’ Kami hampir tidak berbicara sekarang,” candanya.

Sementara hobi Belkin telah memungkinkan dia untuk berkeliling dunia dengan gaya bersama keluarganya selama bertahun-tahun, dia bersikeras bahwa ini tidak pernah menjadi tujuannya.

Faktanya, itu hanyalah “gagasan untuk mengalahkan maskapai penerbangan di permainan mereka sendiri,” yang mendorongnya.

“Saya mencoba mencari cara untuk mendapatkan lebih banyak dan lebih banyak mil dan melakukan hal-hal yang lebih kompleks dan berbelit-belit,” katanya. “Saya tidak pernah berpikir ‘apa yang akan saya lakukan dengan semua mil ini, atau ke mana saya akan pergi?’

“Menebus mil hampir merupakan renungan. Saya benar-benar beruntung memiliki semua mil ini, dan saya bisa pergi ke mana pun saya mau, kapan pun saya mau.

“Tapi bukan itu yang membuatku puas. Kepuasannya adalah aku menemukan cara untuk memasukkan kunci ke kastil mereka.”

Komunitas bawah tanah

Belkin mengatakan dia menikmati mengalahkan maskapai penerbangan di permainan mereka sendiri dan mendapatkan mil adalah renungan.

Belkin mengatakan dia menikmati mengalahkan maskapai penerbangan di permainan mereka sendiri dan mendapatkan mil adalah renungan.

Courtesy Steve Belkin

Namun, pelancong yang mempertimbangkan untuk bergegas mencoba salah satu usaha mil udaranya harus berpikir lagi.

Menurut Belkin, tidak mungkin lagi untuk lolos dengan sebagian besar, jika tidak semua skema yang ditampilkan dalam “Mileage Maniac” hari ini.

“Itulah salah satu alasan saya menulis buku ini,” jelasnya. “Sebagian besar dari hal-hal ini tidak dapat direplikasi pada tahun 2021. Jika Anda tidak melakukannya di masa lalu, itu lebih merupakan dongeng daripada kenyataan sekarang.”

Memang banyak yang telah berubah sejak Belkin mulai mengumpulkan mil udara, perbedaan paling signifikan adalah bahwa sebagian besar program sekarang menawarkan mil berdasarkan jumlah yang dibelanjakan pelanggan daripada berapa banyak penerbangan yang mereka ambil.

“Itu benar-benar titik poros dari program,” tambah Belkin. “Mereka dulu disebut program frequent flier di awal, di mana mereka memberi Anda hadiah atas seberapa banyak Anda terbang.

“Kemudian pada pertengahan 2000-an, maskapai penerbangan mulai menyadari bahwa mereka perlu memberi penghargaan kepada orang-orang yang membayar banyak. Kemudian mereka mulai menyebutnya program loyalitas. Jadi hari ini, loyalitas pada dasarnya berarti semakin dalam kantong Anda, semakin banyak imbalan yang Anda dapatkan.”
Belkin juga menunjukkan bahwa, bahkan jika para pelancong dapat menemukan peretasan baru, sangat sulit untuk menyembunyikannya saat ini karena media sosial, belum lagi banyak blog yang didedikasikan untuk peretasan perjalanan.

“Dulu ada komunitas kecil yang terdiri dari orang-orang yang sering terbang,” katanya. “Dan ketika Anda menemukan ide yang bagus, Anda dapat membaginya dengan beberapa orang dan membantu mereka mencapainya ke titik di mana ide itu menjadi lebih baik dan lebih efektif.

“Itu sangat memuaskan dan ada rasa persahabatan dan komunitas.”

Tapi begitu komunitas itu berkembang, Belkin mulai merasa seolah-olah “orang-orang hanya menunggu orang-orang seperti saya dan beberapa dalang lainnya untuk membuat sesuatu dan membagikannya kepada mereka sehingga mereka bisa melakukannya.”

Setelah menyadari bahwa kata itu keluar dan maskapai penerbangan “mematikan” beberapa peretasan, dia dan yang lainnya “akhirnya pergi ke bawah tanah,” hanya berbagi teknik mereka dengan lingkaran kecil.

“Sebagian besar skema yang akan kamu baca [in the book] cukup di bawah tanah, “katanya. “Bahkan orang yang mengaku tahu cara bermain game seperti, ‘Wow, saya tidak tahu tentang itu.'”

Meskipun masih ada komunitas frequent flyer yang berdedikasi di luar sana, Belkin merasa bahwa imbalan yang diperoleh dari “mengalahkan sistem” jumlahnya jauh lebih sedikit akhir-akhir ini.

Kehidupan jetset

Steve Belkin dengan istri Julie.

Steve Belkin dengan istri Julie.

Courtesy Steve Belkin

“Selalu ada cara untuk bermain game,” katanya. “Tetapi bagi kebanyakan orang, jumlah waktu dan upaya yang diperlukan mungkin tidak akan membenarkan keuntungannya, kecuali jika itu adalah sesuatu yang Anda benar-benar berkomitmen untuk melakukannya.

“Saya akan mengatakan, jika Anda ingin bermain game, bermain tenis. Jangan bermain game jarak tempuh.”

Namun, dia melihat kembali pada hari-hari kejayaan dari bermil-mil yang menghasilkan petualangan dengan kesukaan yang luar biasa.

“Sangat menyenangkan begadang, menghitung angka, merekrut tenaga kerja dan mencari tahu bagaimana mengambil pinjaman ekuitas rumah tanpa sepengetahuan istri saya,” kata Belkin, yang menghitung Randy Petersen, pendiri majalah bulanan “InsideFlyer” sebagai salah satu pengaruh terbesarnya.

Sementara dia menerima banyak pujian untuk keterampilannya dalam memperoleh mil, Belkin juga menerima kritik, yang merupakan sesuatu yang benar-benar membuatnya bingung.

“Jika Anda mengganti uang untuk bermil-mil, dan seseorang mengatakan ‘Saya telah bermain di pasar saham dan saya telah melipatgandakan uang saya,’ tidak ada yang akan mengkritik mereka,” katanya.

“Tidak ada yang mengkritik orang karena mengumpulkan uang atau mengakumulasi real estat. Tapi tiba-tiba, ketika berbicara tentang jarak, sepertinya ada sedikit standar yang berbeda.”

Ketika ditanya apa yang akan dibuat oleh eksekutif maskapai penerbangan dari rencananya, Belkin mengatakan dia suka berpikir bahwa mereka menikmati publisitas yang dibawa kejenakaannya.

“Saya akan mengatakan bahwa mereka tidak menyukai kenyataan bahwa saya melakukan semua hal gila ini,” tambahnya. “Tapi itu benar-benar membuat mereka menjadi berita utama untuk sementara waktu.”

Meskipun istrinya Julie bingung dengan fiksasinya dengan mil udara di masa-masa awal itu, dia akhirnya datang, dan pasangan itu terus menikmati gaya hidup jetset.

“Istri saya tidak benar-benar memahaminya pada awalnya dan saya tidak melakukan pekerjaan yang baik menjelaskannya kepadanya,” mengakui Belkin, yang masih memiliki antara enam sampai sembilan juta mil tersisa untuk bermain dengan.

“Tapi sekarang kita duduk di beberapa juta mil, dan jika kita ingin pergi ke suatu tempat, kita bisa pergi ke sana dengan gaya. Jadi saya pikir dia damai setelah dirusak selama beberapa dekade.”

Kredit gambar teratas: Dan Kitwood/Getty Images

.

Tinggalkan Balasan

Alamat email Anda tidak akan dipublikasikan. Ruas yang wajib ditandai *